Mitä allergia on?

Allergia on immunologinen yliherkkyys, johon liittyy keskeisesti IgE-vasta-aineen toiminta. Jokin tavallisesti harmiton aine - esimerkiksi siitepöly, ruoka-aine tai kissan sylki - saa immuunijärjestelmän puolustautumaan voimakkaasti sitä vastaan. Allergia itsessään ei ole sairaus, mutta se aiheuttaa erilaisia sairauksia, kuten allergista nuhaa, ihottumaa ja astmaa.

Allergia voi ilmetä monissa elimissä, mutta useimmiten se vaikuttaa ihoon ja limakalvoihin, koska ne ovat elimistön uloin kosketuspinta ympäristöön. Siitepölyallergia aiheuttaa nenän vuotamista ja silmien kutinaa. Kosketusallergia voi aiheuttaa ihottumaa. Ruoka-aineallergiat puolestaan saavat aikaan suun kutinaa, mahakipua ja oksentelua. Kaikkein vaarallisin allerginen reaktio on anafylaksia. Se voi johtaa nopeasti hengenvaaralliseen tilaan, jossa verenpaine putoaa ja hengitystiet turpoavat.

Allergia alkaa usein jo varhaisessa iässä. Useimmiten se jatkuu läpi elämän, mutta oireet voivat helpottua iän myötä. Osalla ihmisistä allergia saattaa jopa mennä itsestään ohi kokonaan.

Toisinaan allergia-nimitystä käytetään virheellisesti muistakin yliherkkyysreaktioista. Esimerkiksi ärsyttävät tai myrkylliset aineet voivat aiheuttaa samankaltaisia iho- tai vatsaoireita kuin allergia. Samaten yliherkkyyttä joillekin ruoka-aineille (vaikkapa laktoosi-intoleranssia) saatetaan nimittää allergiaksi. Allergia on kuitenkin nimenomaan immuunivälitteistä yliherkkyyttä.

Allergia alkaa herkistymisvaiheella, joka ei vielä aiheuta oireita, vaan virittää immuunijärjestelmän niin, että se tunnistaa allergeenin. Kun elimistö kohtaa saman allergeenin toistamiseen, se laukaisee varsinaisen allergisen reaktion. Jatkossa allerginen reaktio syntyy joka kerta.